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Zapper les cerveaux âgés avec de l'électricité améliore la mémoire à court terme – pendant presque une heure

Zapper les cerveaux âgés avec de l'électricité améliore la mémoire à court terme - pendant presque une heure


Une étude suggère que les ondes cérébrales non synchronisées contribuent au vieillissement cognitif

Cette histoire a été publiée à l'origine dans Science.

Pour lire cette phrase, gardez les mots dans votre esprit pendant quelques secondes jusqu'à la fin de la période. Pendant que vous le faites, les neurones de votre cerveau se déclenchent en rafales coordonnées, générant des ondes électriques qui vous permettent de conserver les informations aussi longtemps que nécessaire. Mais à mesure que nous vieillissons, ces ondes cérébrales commencent à se désynchroniser, ce qui provoque un ralentissement de la mémoire à court terme. Une nouvelle étude révèle que le fait de secouer des zones spécifiques du cerveau avec une décharge électrique périodique pourrait inverser le déficit, du moins temporairement.

Le travail plaide «fort» en faveur de l'idée que des ondes cérébrales non synchronisées dans certaines régions peuvent conduire au vieillissement cognitif, déclare Vincent Clark, neuroscientifique à l'Université du Nouveau-Mexique à Albuquerque, qui n'a pas participé à la recherche. Il ajoute que l'approche de la stimulation cérébrale dans l'étude pourrait aboutir à un nouveau traitement pour les déficits de la mémoire de travail liés à l'âge.

La mémoire de travail est «le carnet de croquis de l'esprit», nous permettant de conserver des informations dans notre esprit pendant quelques secondes. Cette mémoire à court terme est essentielle à la réalisation de tâches quotidiennes telles que la planification et le comptage, explique Robert Reinhart, neuroscientifique à la Boston University, qui a dirigé l'étude. Les scientifiques pensent que lorsque nous utilisons ce type de mémoire, des millions de neurones situés dans différentes zones du cerveau communiquent via des pics d'activité couplés. «Les cellules qui tirent ensemble, filent ensemble», dit Reinhart.

Cependant, malgré son rôle crucial, la mémoire de travail est une ressource cognitive fragile qui décline avec l’âge, explique Reinhart. Des études précédentes avaient suggéré que la réduction de la performance de la mémoire de travail chez les personnes âgées était liée à une activité découplée dans différentes zones du cerveau. Reinhart et son équipe tentèrent donc de vérifier si le recouplage des ondes cérébrales chez les personnes âgées pouvait renforcer la capacité du cerveau à stocker temporairement des informations.

Pour ce faire, les chercheurs ont utilisé des secousses de faible courant électrique pour synchroniser les ondes du cortex préfrontal et temporal - deux zones cérébrales essentielles à la cognition - et ont appliqué le courant au cuir chevelu de 42 personnes en bonne santé âgées de 60 à 70 ans ne présentant aucun signe de déclin de la capacité mentale. Avant que leurs cerveaux ne soient zappés, les participants ont examiné une série d'images: un objet de tous les jours, suivi brièvement d'un écran vide, puis une version identique ou modifiée du même objet. Le but était de déterminer si les deux images étaient différentes.

Les participants ont ensuite fait le test à nouveau, alors que leur cerveau était stimulé par un courant. Après environ 25 minutes d'application de l'électricité, les participants étaient en moyenne plus précis pour identifier les changements dans les images qu'ils étaient avant la stimulation. Après stimulation, leurs performances lors du test étaient impossibles à distinguer de celles d’un groupe de 42 personnes dans la vingtaine. Et les ondes du cortex préfrontal et temporal, qui étaient auparavant désynchronisées chez la plupart des participants, ont commencé à se synchroniser, ont rapporté les chercheurs dans Nature Neuroscience. Aucun effet de ce type n’est survenu dans un deuxième groupe de personnes âgées ayant reçu des secousses de courant qui ne synchronisaient pas les ondes dans le cortex préfrontal et temporal.

En utilisant des rafales de courant pour désynchroniser les ondes cérébrales, les chercheurs ont également modulé les bavardages cérébraux chez des personnes en bonne santé âgées de 20 ans, les rendant plus lentes et moins précises pour repérer les différences dans le test d’image.

«C’est une démonstration très belle et claire de la façon dont les connexions fonctionnelles sous-tendent la mémoire chez les adultes plus jeunes et dont les altérations… peuvent entraîner une réduction de la mémoire chez les adultes plus âgés», déclare Cheryl Grady, neuroscientifique cognitive à l’Institut de recherche Rotman de Baycrest, à Toronto, au Canada. . C’est aussi la première fois que la stimulation transcrânienne rétablit la mémoire de travail des personnes âgées, explique Michael O’Sullivan, neuroscientifique à l’Université du Queensland à Brisbane, en Australie.

Mais si le zapping cérébral pourrait turbocharger les capacités cognitives des personnes âgées ou aider à améliorer la mémoire des personnes atteintes de maladies comme Alzheimer, cela reste encore incertain: dans l'étude, les effets positifs sur la mémoire de travail ont duré un peu moins d'une heure - bien que Reinhart ait déclaré que c'était aussi loin ils ont enregistré dans l'expérience. L’équipe n’a pas vu les améliorations diminuer à la fin, alors il soupçonne que le renforcement cognitif pourrait durer plus longtemps. Les chercheurs affirment néanmoins qu'il reste encore beaucoup à faire pour mieux comprendre le fonctionnement de la stimulation.

Clark est optimiste. «Aucune pilule encore développée ne peut produire ce genre d’effets de manière sûre et fiable», dit-il. "Aider les gens est le but ultime de toutes nos recherches, et il est encourageant de constater que des progrès sont accomplis."

Crédits image: Michael Coghlan / CC BY-SA 2.0

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