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Vie sur Mars? Avez-vous des roches dans votre tête?


Mars est associée à la vie extraterrestre depuis plus d’un siècle, bien que les rêves d’êtres avancés chevauchant un aéroglisseur soient peu probables. Pourtant, nous connaissons la glace d’eau cachée sous la surface rougeâtre de Mars, dans laquelle nous pouvons trouver des restes fossilisés de la vie, ou peut-être de simples organismes exerçant encore une existence à l’époque moderne.

La NASA et l’Union européenne (en partenariat avec la Russie) vont envoyer un vaisseau spatial sur Mars en 2020 afin de rechercher la vie, passée ou présente, sur la planète rouge. Ces explorateurs robotiques sont conçus pour examiner les roches ignées volcaniques qui dominent le paysage martien. Cependant, ici sur Terre, les fossiles se trouvent presque toujours dans des roches sédimentaires, construites couche par couche au fil du temps. En prévision du voyage sur Mars, des chercheurs suédois étudient des fossiles dans les structures de roches ignées de la Terre, dans l’espoir d’apprendre quoi rechercher dans les fossiles martiens.

Concept d’artiste du rover Mars 2020 de la NASA explorant la surface de la planète rouge. Crédit image: NASA / JPL-Caltech

«Les archives fossiles de la Terre sont presque exclusivement basées sur des découvertes dans des roches sédimentaires, alors que les roches ignées ont été considérées comme stériles, y compris des archives fossiles de vies antérieures. Étant donné que les roches volcaniques martiennes seront ciblées dans la recherche de biosignatures, l’absence d’un registre fossile analogue terrestre est un obstacle évident à l’objectif scientifique de la mission », ont écrit des chercheurs dans un article publié dans Frontiers in Earth Science.

Cet endroit est une vraie plongée

Loin au fond des océans, on trouve encore des fossiles d’anciens microbes, dont certains datent d’il y a 3,5 milliards d’années. Dans ce paysage où la lumière du soleil ne tombe jamais, bactéries, champignons et autres formes de vie microscopiques consomment des roches ignées – et entre elles – comme nourriture. Ces formes de vie remplissent des cavités et des fissures dans les roches, où elles se fossilisent à la mort, formant parfois des fossiles.

Les fossiles du plancher océanique, comme celui produit par un champignon antique, pourraient aider les chercheurs à apprendre à rechercher les signes de la vie, passée ou présente, sur Mars. Crédit d’image: Dr. Magnus Ivarsson

Les projets de forage en profondeur peuvent faire remonter à la surface ces archives géologiques des premiers jours de la vie sur Terre, qui seront ensuite examinées par des géologues et d’autres chercheurs qui construiront l’histoire de la vie sur notre planète. Heureusement pour les chercheurs qui étudient la vie sur Mars, la croûte océanique sur Terre est semblable, à bien des égards, aux roches ignées qui composent la surface martienne, ce qui permet de produire un guide préliminaire des fossiles martiens.

«Nous proposons un‘ atlas des microfossiles volcaniques ’pour faciliter la sélection de sites cibles pour les missions cherchant des preuves de la vie extraterrestre, telles que la NASA Mars mission 2020 et ExoMars. L’atlas pourrait également nous aider à reconnaître à quoi pourraient ressembler les microfossiles sur Mars, en identifiant les biosignatures associées à différents types de microbes fossilisés », déclare le Dr Magnus Ivarsson du Musée suédois d’histoire naturelle.

«Que nous étudions la vie sur Mars ou les débuts de l’univers, il est magique de repousser les frontières de la connaissance. C’est quelque chose qui fait presque partie de l’être humain. « 

Sally Ride – Première Américaine dans l’espace

La structure de fossiles anciens peut fournir une grande quantité d’informations sur la vie de milliards d’années dans notre passé. En étudiant les isotopes du carbone et les informations chimiques contenues dans les roches, les chercheurs sont en mesure de produire une analyse détaillée de ces structures archaïques. Cette étude pourrait aider à déterminer quels types de vie ont pu être préservés dans la roche ignée, ainsi que les conditions dans lesquelles ils pourraient s’être formés.

Le passé et l’avenir de la planète rouge

Mars était autrefois une planète aquatique, mais a perdu la majeure partie de son atmosphère et de son eau il y a des milliards d’années, probablement en raison de puissants orages de poussière qui traversent la planète. Malgré son climat désertique, Mars reste l’un des meilleurs endroits du système solaire pour retrouver une vie extraterrestre.

La mission ExoMars comprend un rover, construit par l’Agence spatiale européenne (ESA), et un laboratoire de science fixe, conçu par des scientifiques et des ingénieurs de Russie. Le rover est nommé en l’honneur de Rosalind Franklin, un pionnier de la recherche en génétique qui a déduit la structure de l’ADN avant Watson et Crick.

La mission ExoMars est prête à franchir une nouvelle étape dans notre quête pour savoir si la vie s’est développée ou non sur la surface martienne. Crédit: ESA

La mission Mars 2020 examinera la croûte martienne et scellera des échantillons de la croûte martienne dans des conteneurs, prêts pour un voyage sur Terre pour une mission future. En examinant les fossiles du plus jeune âge de la planète, nous pourrons bientôt avoir une meilleure idée des roches à examiner et peut-être (un jour) à apporter aux laboratoires ici sur notre propre planète.

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