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Qu'est-ce qui a vraiment empêché les femmes américaines d'aller dans l'espace pendant si longtemps?

Qu'est-ce qui a vraiment empêché les femmes américaines d'aller dans l'espace pendant si longtemps?


Le 18 juin 1983, la navette spatiale Challenger est lancée avec un équipage de cinq personnes à bord, dont Sally Ride, qui à cette date est devenue la première Américaine à quitter la Terre et à entrer dans l'espace. Mais pour une génération de femmes qui se sont efforcées - et se sont vu refuser - la possibilité de redevenir astronautes pendant la course à l'espace des années 1950 et 1960, ce fut un moment doux-amer. Un bond en avant important a peut-être eu lieu, mais les pilotes qui ont bravement défendu les femmes dans les vols spatiaux n'ont jamais pu faire ce saut elles-mêmes.

Dans un nouveau livre incroyablement bien documenté, Fighting For Space: Two Pilots and Their Historic Battle for Female Spaceflight, l'historienne de l'espace Amy Shira Teitel raconte les premiers jours du vol spatial à travers la vie des deux femmes pilotes les plus qualifiées du milieu du 20e siècle siècle: Jackie Cochran et Jerrie Cobb. Leurs histoires sont à la fois imparfaites et sympathiques, et cela fait partie de ce qui en fait une lecture si fascinante.

Le 18 mars 1937, Amelia Earhart a décollé dans son Lockheed Electra de l'aéroport d'Oakland lors de sa première tentative à travers le monde. Le 2 juillet 1937, dans le même avion et tentant à nouveau de faire le tour du monde, elle a perdu le contact et n'a jamais été revu; la criminalistique moderne trouve très probablement que l'avion s'est écrasé et elle a été tuée. (Groupe MediaNews / Archives Oakland Tribune via Getty Images)

Lorsque vous pensez aux pilotes les plus célèbres de l'histoire de l'aviation, des noms comme Charles Lindbergh, Amelia Earhart et Chuck Yeager viennent immédiatement à l'esprit. Mais Jackie Cochran était facilement à égalité avec aucun d'entre eux. Elle détenait plus de records de vitesse, d'altitude et de distance que tout autre pilote de l'histoire de l'aviation, quel que soit son sexe.

Elle a été une apprenante incroyablement rapide qui a surpassé tous les autres autour d'elle dans tous les aspects de la vie, du vol (où elle a obtenu sa licence de pilote en seulement 3 semaines) aux affaires (où elle a lancé sa propre entreprise de cosmétiques très prospère) aux courses aériennes (où elle a établi un nombre énorme de records et remporté des trophées et des courses prestigieuses) au service militaire (où elle a dirigé les WASP pendant la Seconde Guerre mondiale) et plus encore. En 1953, elle est devenue la première femme à franchir le mur du son.

La carrière de pilote de Jackie Cochran a duré près de 40 ans, remportant la course au trophée Bendix, fondant les WASP et devenant la première femme à franchir le mur du son. On peut dire qu'elle était la femme la plus influente en aéronautique depuis la mort d'Amelia Earhart jusqu'à sa propre retraite en raison de problèmes de santé. (ARCHIVES DU MUSÉE NATIONAL DE L'AIR ET DE L'ESPACE, INSTITUTION SMITHSONIAN)

L'histoire de Jackie Cochran est tout simplement remarquable. Elle est venue de rien, prenant une toute nouvelle identité dès son plus jeune âge pour se forger sa propre voie dans le monde. Elle prenait souvent d'énormes risques, se frayait un chemin jusqu'au sommet de tous les efforts qu'elle poursuivait, sans relâche dans sa confiance en soi et sa capacité à tenir toutes les hautes promesses qu'elle ferait, en les soutenant le plus souvent.

Elle était implacable dans toutes ses activités, de l'amour au pouvoir en passant par la richesse et la politique. Elle a épousé l'un des hommes les plus riches d'Amérique; elle a noué des amitiés avec Lyndon Johnson et Dwight Eisenhower (peut-être en aidant à sauver la vie de LBJ à un moment donné); elle est devenue d'excellentes amies avec Amelia Earhart et a été encadrée par Chuck Yeager. Elle a même, elle-même, présenté sa candidature au Congrès, remportant presque un siège. Et à la fin des années 1950, elle est devenue active au début de la course à l'espace, où elle a aidé à superviser un programme pour tester la condition physique des femmes pour le vol spatial.

Cette photo, prise lors de la cérémonie de remise des prix des pilotes de la miséricorde de l'Air Force en 1958, montre Robert H. Busch, Jackie Cochran, le colonel Dean Hess et le capitaine William M Knowlton. Les deux pilotes masculins aux extrémités ont reçu des honneurs pour leur audacieux sauvetage de 50 personnes sur un cargo français frappé le 12 décembre 1957. (Los Angeles Examiner / USC Libraries / Corbis via Getty Images)

Une génération plus jeune, la vie de Jerrie Cobb a commencé humblement dans l'Oklahoma rural, où ses rencontres d'enfance avec des avions lui ouvriraient la voie à la vie de pilote. Jerrie n'avait ni la richesse ni le pouvoir de Jackie, mais tout comme Jackie, elle aborderait tous les objectifs qu'elle s'était fixés avec un engagement résolu. Tout au long de sa jeunesse, cet objectif était relativement simple: trouver un emploi de pilote.

Mais en tant que femme dans l'Amérique de l'après-guerre, personne ne voulait l'embaucher. Peu importe le niveau de compétence dont elle a fait preuve ou ce qu'elle a accompli - des victoires en course à l'endurance en vol en passant par des missions réussies avec un équipement inférieur ou défectueux - elle n'a trouvé personne pour lui donner un travail régulier. Malgré des milliers et des milliers d'heures de vol, malgré l'établissement de records d'altitude dans les avions à hélices, malgré son succès chaque fois qu'on lui en donnait la chance, peu de gens se sont mobilisés pour défendre le champion Jerrie Cobb.

Jerrie Cobb, qui fait partie d'un projet non-NASA pour donner aux femmes la même formation que les astronautes de Mercure, est montrée à son arrivée à l'aéroport de Greater Pittsburgh. À l'arrière-plan, l'avion lui a été prêté par Rockwell Standard Corp., la société mère d'Aero Design and Engineering de Tulsa, où elle est pilote d'essai et cadre de promotion des ventes. (GETTY)

Alors, quand Cobb - qui était alors l'une des femmes éminentes de l'aviation en Amérique - a découvert le processus de sélection des premiers astronautes, elle s'est posée la question que tant de personnes marginalisées à travers l'histoire se sont posées: «pourquoi pas moi? " Sentant l'attraction de l'espace, qui l'a attirée depuis qu'elle a volé assez haut pour voir les étoiles pendant la journée, Cobb s'est lancée dans une quête qui allait consommer sa vie pendant les 5 prochaines années: une quête pour devenir la première femme dans l'espace .

Tirant parti de toutes les ressources à sa disposition, Cobb a fait appel à toutes les personnes auxquelles elle pouvait penser pour la soutenir, y compris des professionnels de la médecine aéronautique, des journalistes, des politiciens, des membres de la NASA et d'autres astronautes potentiels, hommes et femmes. C'est une histoire fascinante, qui est restée largement inconnue jusqu'à présent, à propos de la quête d'un héros (ou d'une héroïne) dont l'issue n'a jamais été mise en doute, et pourtant vous ne pouvez pas vous empêcher d'encourager Cobb, l'opprimé implacable.

La pilote féminine Jerrie Cobb (1931-2019) teste le gréement à cardan dans la soufflerie d'altitude au Lewis Research Center de Cleveland, Ohio, le 6 avril 1960. Image reproduite avec l'aimable autorisation de la National Aeronautics and Space Administration (NASA). (Collection Smith / Gado / Getty Images)

Les aspects biographiques de l'histoire sont méticuleusement étudiés et décrivent simultanément comment les deux protagonistes, Jackie Cochran et Jerrie Cobb, étaient chacun des individus remarquables à part entière et pourtant complexes en même temps. Jackie a accompli plus, à bien des égards, que n'importe quelle femme qui l'a précédée, et a contribué à ouvrir la voie à l'éventuelle première femme astronaute. Pourtant, elle n'est jamais allée se battre pour l'une des femmes juniors aspirant à devenir astronautes, vendant Cobb en particulier aux moments les plus cruciaux.

Cobb, quant à elle, a utilisé toutes les astuces du livre qu'elle pouvait trouver pour obtenir une audition du Congrès sur la condition physique des femmes dans l'espace, mais n'avait aucune idée que Lyndon Johnson et Jim Webb - le vice-président et chef de la NASA à l'époque - avait déjà décidé de se lancer sur la question des femmes dans l'espace jusqu'à la fin de la course à l'espace. Le chahut que Cobb a soulevé peut avoir directement conduit au vol de Valentina Tereshkova, qui est devenue la première femme dans l'espace pour l'Union soviétique en 1963.

Nikita Khrouchtchev (à droite), première secrétaire du Comité central du PCUS, et les cosmonautes Valentina Tereshkova, Pavel Popovich (centre) et Yuri Gagarin au mausolée de Lénine lors d'une démonstration consacrée au succès des vols spatiaux de 1963 du Vostok-5 (Valery Bykovsky) et le vaisseau spatial Vostok-6 (Valentina Tershkova). (ARCHIVES RIA NOVOSTI, IMAGE # 159271 / V. MALYSHEV / CC-BY-SA 3.0)

La préparation de l'audience du Congrès en juillet 1962 - qui elle-même sert de point culminant de l'histoire - contient un certain nombre de moments dignes de recul en termes de sexisme. Des personnes de la NASA qui ont littéralement et ouvertement déclaré leur préférence pour les femmes «pieds nus et enceintes» à l'une des femmes pilotes qui ont subi des tests de vol pour rentrer chez elles pour obtenir des papiers de divorce en raison d'un mari peu sûr, une grande partie de la discrimination sexuelle manifeste est aussi horrible qu'elle l'est commun.

Mais ce qui est peut-être le plus époustouflant dans le livre, c'est le grand nombre de lettres et de correspondances enfouies depuis longtemps que Teitel a découvert et reproduit dans leur intégralité. Nous obtenons une fenêtre dans l'esprit des principaux acteurs de l'histoire, y compris non seulement Cochran et Cobb, mais Lyndon Johnson, Jim Webb, Janey Hart (une autre femme pilote qui a subi des tests et soutenu Cobb et des femmes astronautes), John Glenn et bien d'autres .

Cette photo montre le décollage en 1962 du lanceur Atlas LV-3B avec le vaisseau spatial Mercury «Friendship 7» et l'astronaute John Glenn à bord, depuis le lancement de la mission à Cap Canaveral. (Ullstein Bild / Getty Images)

Si vous venez dans ce livre sans aucune connaissance des jours naissants du vol spatial, l'écriture de Teitel vous plongera immédiatement dans ce paysage étranger, vous donnant l'impression de vivre les voyages personnels de ces personnages remarquables juste à côté d'eux. Si vous avez une connaissance de nombreux événements, son écriture ne fera probablement qu'approfondir quelle que soit votre opinion dans l'histoire.

Si vous considérez la NASA des années 50/60 comme une organisation axée sur la mise des hommes sur la Lune et qui ne veut pas faire de détours, vous trouverez cette histoire. Si vous le voyez comme une organisation complice de pratiques sexistes, vous le trouverez aussi. Si vous considérez Cobb comme un pilote capable qui n'a jamais eu sa chance, vous le trouverez; si vous la considérez comme une femme arrogante et autorisée, vous le trouverez aussi. Je suis entré dans cette histoire en connaissant l'auteur (Teitel) et ses excellents écrits et vidéos sur l'histoire de l'espace ainsi que Jerrie Cobb, mais Jackie Cochran était nouvelle pour moi et m'a laissé des sentiments incroyablement conflictuels, en particulier à la lumière d'une lettre spécifique elle a écrit le 23 mars 1962.

En 1995, Eileen Collins (deuxième à gauche) est devenue la première Américaine à piloter un vaisseau spatial (la navette spatiale Discovery), devenant plus tard la première femme à commander une mission spatiale en 1999, qui a lancé le grand observatoire à rayons X de la NASA, Chandra. Tout compte fait, Collins a piloté ou commandé quatre missions de navette avant de se retirer de la NASA. (BRUCE WEAVER / AFP via Getty Images)

Écrivant à Jerrie Cobb dans le but de préserver la progression lente et régulière que Cochran elle-même avait menée, elle a expliqué toutes les raisons pour lesquelles Cobb devrait cesser de provoquer un tel chahut. Pourquoi elle devrait accepter l'exemple de Cochran et s'aligner; pourquoi l'objectif de placer les femmes dans l'espace n'était pas d'importance nationale; pourquoi Cobb et les autres femmes qui espéraient devenir astronautes devraient lui être redevables et connaître leur place, etc.

Dans tous les sens, du moins pour moi, c'était l'une des incarnations les plus pures du cliché sexiste ultime: une femme qui avait accompli plus que toute femme dans son domaine avant de soutenir toutes les juniors jusqu'au point critique où une (ou plus) d'entre eux ont menacé de la dépasser. La plus grande tragédie dans tout cela est qu'une personne d'élite a fait tout ce qu'elle pouvait pour faire ses preuves, à chaque tour, mais n'a jamais eu la possibilité d'exceller ou d'échouer en fonction de ses propres mérites là où cela importait le plus.

Le pilote et astronaute Jerrie Cobb (R) parle à un ami tout en tenant un petit panier. Cobb s'est entraînée avec la NASA au début des années 1960, et bien qu'elle ait réussi toutes les formations et tous les tests avec brio, elle n'a jamais effectué de mission spatiale car le Congrès a décidé que seuls les hommes étaient aptes à voyager dans l'espace. (Greg Smith / CORBIS / Corbis via Getty Images)

En effet, la seule qualification d'astronaute qui manquait à Cobb était celle d'un pilote d'essai à réaction, qui était à l'époque une avenue fermée aux femmes. Malgré le fait que des exceptions aient été faites pour les astronautes masculins qui n'avaient pas les qualifications nécessaires, tels que Deke Slayton et John Glenn, aucune femme n'a eu la possibilité de devenir astronaute jusqu'à ce que le NASA Astronaut Group 8 soit sélectionné en 1978.

Cobb a recherché à plusieurs reprises des opportunités tout au long de sa vie pour voyager dans l'espace, y compris en 1998, où elle a monté une campagne ratée pour convaincre la NASA d'envoyer non seulement John Glenn pour étudier les effets des vols spatiaux sur les personnes âgées, mais une femme - elle-même - comme bien. Selon qui vous êtes, votre conclusion sur qui est un héros, qui est un méchant et qui avait raison ou tort variera. Mais quoi qu'il en soit, Fighting for Space de Teitel est une excellente lecture de la première tentative de placer les femmes dans l'espace, et des femmes qui ont presque réussi 20 ans avant que cela ne se produise.

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