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L'obscurité peut faire toutes sortes de choses à votre corps et à votre cerveau

L'obscurité peut faire toutes sortes de choses à votre corps et à votre cerveau


En l'absence de lumière, comment se comportent votre corps et votre esprit?

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Cette histoire fait partie de Élémentaire Semaine de la lumière, une série de cinq jours sur ce que la lumière fait pour votre corps, votre cerveau et votre bien-être.

1*0lnMs5FzpfjMkFrsY GIaw - L'obscurité peut faire toutes sortes de choses à votre corps et à votre cerveauDans 1962, le géologue français Michel Siffre entre dans la clandestinité. Il a mené une série d'expériences qui consistaient à envoyer des sujets humains - y compris lui-même - dans des grottes sombres seuls, pendant des mois, sans horloge ni calendrier ni contact avec le monde extérieur, en dehors des vérifications quotidiennes avec son équipe de recherche ci-dessus. Les sujets vivaient dans l'obscurité totale à l'exception d'une ampoule qui s'allumait à leur réveil et s'éteignait lorsqu'ils s'endormaient.

L'objectif de Siffre était d'étudier l'isolement, mais il a fini par montrer que les humains ont une horloge biologique: un mécanisme interne qui contrôle le sommeil et le réveil du corps, entre autres fonctions. Dans la grotte, sans exposition à la lumière naturelle, les horloges internes de ses sujets sont désynchronisées avec le cycle jour / nuit de 24 heures qui se déroule au-dessus, déformant leur sens du temps. Certains sont tombés dans un rythme de 48 heures, restant parfois éveillé pendant 36 heures puis dormant pendant 12. Lorsque les chercheurs leur ont dit que leurs expériences étaient terminées, certains sujets ont été surpris, croyant qu'il leur restait encore des semaines, voire des mois.

Les travaux de Siffre ont jeté les bases de la chronobiologie, ce qui peut expliquer pourquoi l'obscurité semble avoir un impact si profond sur notre corps et notre esprit.

Dans les jours froids et courts de l'hiver, l'obscurité extérieure semble être en corrélation avec une humeur sombre en nous; c'est une observation qui remonte au moins à Hippocrate. La science moderne a montré que janvier et février sont les mois les plus difficiles de l'année pour les 6% d'Américains qui souffrent de troubles affectifs saisonniers (TAS), avec des symptômes tels qu'une mauvaise concentration, un trop grand sommeil, des sentiments d'inutilité et une prise de poids.

Mais l'obscurité peut nous affecter tous, et de manière surprenante. La science suggère que l'obscurité peut faire toutes sortes de choses au corps humain et au cerveau: elle peut nous rendre plus susceptibles de mentir et de tricher, de commettre des erreurs au travail et même de voir des choses que nous ne voyons pas normalement.

"L'obscurité est comme un miroir: elle vous montre ce que vous ne voulez pas voir."

«Tout le monde est sensible d'une manière ou d'une autre à la lumière et à l'obscurité», explique Norman Rosenthal, professeur de psychiatrie clinique à la Georgetown University Medical School et auteur du livre. Blues d'hiver.

Pour comprendre ce que l'obscurité fait à votre corps et à votre esprit, vous devez d'abord comprendre les effets de la lumière: votre horloge interne est activée lorsque la lumière entrant dans l'œil stimule une partie de l'hypothalamus appelée noyau suprachiasmatique. Cela, à son tour, envoie des signaux à d'autres parties du cerveau qui commencent à réveiller le corps.

Sans la lumière du soleil du matin pour la réinitialiser tous les jours, votre horloge interne sera de plus en plus déphasée. «Si nos horloges internes reçoivent des signaux de lumière et d'obscurité alternées, elles peuvent rester 24 heures», ajoute Joséphine Arendt, professeur émérite d'endocrinologie à l'Université de Surrey en Angleterre. «S'ils ne disposent pas de ces informations, les horloges ne sont généralement pas synchronisées avec la journée de 24 heures. Pour la plupart des gens, cela signifie qu'ils se lèvent de plus en plus tard. »

Parce que les personnes vivant sous des latitudes extrêmes connaissent plus d'obscurité hivernale que celles qui vivent plus près de l'équateur, ce qui permet d'équilibrer 12 heures de lumière et d'obscurité toute l'année, les chercheurs ont émis l'hypothèse que plus vous vivez loin de l'équateur, plus vous vous détachez. votre horloge interne pourrait obtenir.

À partir des années 1980, Arendt a commencé à étudier les travailleurs d'une base en Antarctique, où le soleil ne se lève pas du tout pendant 110 jours en hiver, et a constaté que leurs rythmes de mélatonine étaient retardés. Une telle désynchronie circadienne a une gamme d'effets négatifs: elle peut affecter les performances au travail, perturber votre sommeil et même, dans le cas des travailleurs de nuit, augmenter le risque de contracter certains cancers et le syndrome métabolique.

Plus récemment, une étude de 2015 comparant les taux de dépression chez les travailleurs en Suède privée de lumière du jour (dans le cercle arctique) et au Brésil équatorial a révélé que les travailleurs de l'Arctique étaient plus enclins à développer une dépression et plus susceptibles de se sentir comme s'ils ne dormaient pas assez. Une étude d'infirmières en Alaska a révélé qu'elles avaient fait presque deux fois plus d'erreurs de médication dans l'obscurité du milieu de l'hiver qu'en automne.

Rosenthal, qui a commencé à étudier les effets de l'obscurité sur la santé il y a environ 40 ans, dit qu'il existe un élément génétique dans la façon dont les gens gèrent l'obscurité prolongée. Étonnamment, les Islandais, qui vivent dans l'obscurité 19 heures par jour en hiver, ont une incidence de TAS plus faible que les habitants d'autres pays.

La culture semble également jouer un rôle. Le World Happiness Report classe la Finlande - un pays dont les régions du nord ne voient pas du tout le soleil en hiver - la plus heureuse du monde. Et des adaptations comme hygge, le concept danois de confort intime et de chaleur, aide les Scandinaves à profiter du confort que les mois sombres apportent.

Peu importe où sur la planète vous vivez, l'obscurité de votre environnement peut affecter votre santé et même votre comportement. En architecture, le terme «syndrome des bâtiments malades» a été utilisé pour décrire, eh bien, les bâtiments qui rendent les gens qui y vivent et y travaillent malades, en partie parce qu'ils sont trop sombres. La recherche a également montré que les élèves qui étaient assis dans les parties les plus sombres de la classe ont fait pire aux tests que leurs camarades de classe qui étaient assis près d'une fenêtre. Et une étude de 2013 a révélé que les environnements sombres rendaient les gens plus susceptibles de mentir et de se comporter de manière contraire à l'éthique.

Les philosophes vantent depuis longtemps l’importance d’embrasser les ténèbres avec la lumière, du dualisme du yin et du yang au concept de Carl Jung du moi de l’ombre («Je dois avoir un côté sombre aussi si je veux être entier »). Et les scientifiques occidentaux conviennent que lorsqu'il s'agit d'obscurité et de lumière, l'équilibre est tout.

Étudiante de longue date des traditions spirituelles indiennes, Anoula Sifonios s'est rendue à sa première retraite des ténèbres en Thaïlande en 2017 et a été tellement stupéfaite par ce qu'elle a vécu qu'elle a rapidement commencé à diriger ses propres retraites. En écho aux premières expériences de Siffre dans les grottes, les participants passent neuf jours à dormir, à manger et à méditer dans l'obscurité totale, sans aucune lumière naturelle ou artificielle.

"L'obscurité est comme un miroir: elle vous montre ce que vous ne voulez pas voir", explique Sifonios. Après seulement un jour ou deux dans l'obscurité, elle a commencé à voir des lumières vacillantes derrière ses yeux. Puis vinrent les visions. "Vous commencez à voir des motifs géométriques, des tunnels, des bâtiments soigneusement sculptés et décorés, des symboles de traditions que vous ne connaissez pas", dit-elle. "Vous voyez vraiment toutes sortes d'images alors que le subconscient se vide."

L'expérience de Sifonios fait écho aux résultats des études légendaires et controversées sur la privation sensorielle du psychologue canadien Donald Hebb des années 1950, dans lesquelles les participants ont rapporté des hallucinations vives et oniriques après quelques heures d'isolement, des chiens et des lunettes aux écureuils marchant dans la neige et des vieillards dans les baignoires.

En 2007, l'artiste allemande Marietta Schwarz a entrepris une expérience similaire: elle a porté un bandeau sur les yeux pendant 22 jours et a dicté à haute voix tout ce qu'elle «voyait» lorsqu'elle était connectée à une IRM, y compris un motif imprimé léopard et le générique d'ouverture de Star Trek. Le scan a montré que son cortex cérébral s'éclairait comme si elle n'avait pas les yeux bandés.

«Les gens parlent de régimes paléo. Faisons attention à l'éclairage paléo. "

Comme l'explique l'auteur Will Hunt dans son livre Souterrain, cela peut se produire parce que le cerveau est habitué à obtenir un flux constant de stimuli visuels, et lorsque ce flux est soudainement coupé par l'obscurité totale, il commence à se constituer lui-même.

Pour Sifonios, les visions se sont arrêtées vers le sixième jour et ont fait place à un profond sentiment de paix.

Après la retraite, elle a constaté qu'elle avait besoin de moins de sommeil et avait des tonnes d'énergie, et elle a remarqué d'autres effets physiologiques et psychologiques qui ont duré des mois.

"Beaucoup de gens ont peur de l'obscurité, parce que c'est comme entrer dans l'inconnu", explique Sifonios. "Mais il y a un sentiment de sécurité dans l'obscurité que les gens ne pensent pas qu'ils trouveront. L'obscurité a bien plus à offrir que nous ne l'imaginons. »

Randy Nelson, professeur de neurosciences à la faculté de médecine de la West Virginia University, veut que nous nous souvenions de la façon dont nos ancêtres vivaient lorsque nous pensons à l'obscurité et à la lumière.

«Les gens parlent de régimes paléo. Faisons attention à l'éclairage paléo », suggère-t-il. «Comment était l'éclairage des hommes des cavernes? Il faisait clair le jour et sombre la nuit. Cela semble être un chemin raisonnable. Cela reflète en quelque sorte les 3 à 4 milliards d'années d'évolution sur cette planète. Faisons ce que l’évolution suggère peut-être.

Cette histoire fait partie de Élémentaire Semaine de la lumière, une série de cinq jours sur ce que la lumière fait pour votre corps, votre cerveau et votre bien-être.

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