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La Silicon Valley ne devrait pas redevenir «perturbatrice» après le coronavirus

La Silicon Valley ne devrait pas redevenir «perturbatrice» après le coronavirus


Il est temps d'imaginer un avenir alternatif pour l'industrie technologique

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Photo: Steve Proehl / Getty Images

En ce moment, mes amis de la Silicon Valley ressentent beaucoup de choses.

Naturellement - nous le sommes tous. Il s'agit d'un moment périlleux et glissant, où des précédents simples sont difficiles à trouver. Nous restons à la maison dans toute la mesure du possible. Nous espérons que le sol ne cède pas sous nous. Nous ne savons tout simplement pas. Nous attendons et voyons. Nous travaillons à domicile si nous le pouvons.

De nombreux techniciens ont la chance de pouvoir le faire. (Mais certainement pas tous.) Ceux qui travaillent actuellement loin de la présence physique de leur superviseur et loin de l'influence d'un campus qui encourage une productivité maximale ont la possibilité de réfléchir à ce qu'ils construisent - pour la première fois peut-être très longtemps - en profondeur. Quelles pensées sont-ils susceptibles d'avoir?

Tout d'abord, le mérite est dû: les travailleurs ont au moins quelques raisons d'être fiers à l'ère des coronavirus. Pour commencer, Facebook a saisi cette occasion pour sévir contre la désinformation potentiellement mortelle. Comme New York Times le chroniqueur des médias Ben Smith a récemment noté dans un article intitulé «Quand Facebook est plus digne de confiance que le président»:

Après quatre ans au cours desquels les médias sociaux ont été considérés comme une force antisociale, la crise révèle quelque chose de surprenant et un peu rétro: Twitter, Facebook, YouTube et d'autres peuvent concrétiser leur ancienne promesse de démocratiser l'information et d'organiser les communautés, et sur leur promesse plus récente de drainer le marais d'informations toxiques.

«Leur vieille promesse», en effet. Il est facile d'oublier maintenant, mais une grande partie du rêve d'origine d'Internet n'avait rien à voir avec le fait d'alimenter la haine, de vendre nos informations à des annonceurs malveillants ou de divulguer nos données. C'était pour se connecter. Informer. Libérer. Les vieux idéalistes n'étaient peut-être pas aussi grandioses à ce sujet - même si certains l'étaient certainement - mais c'était l'idée, d'une manière générale.

N'oublions pas: les publicités pop-up ont été inventées pour financer de nouvelles voix qui pourraient autrement se noyer. Les algorithmes qui intègrent désormais le racisme institutionnel dans les palais de justice ont été initialement chargés de limiter les biais. Les plateformes qui permettent désormais aux armées de division et de haine ont été conçues pour aider les gens à garder un œil sur leurs amis et leur famille. À l'époque, comme Jaron Lanier, le pilier de la Silicon Valley, l'avait remarqué, il y avait vraiment une raison pour que les garagistes de SV se considèrent comme les outsiders luttant contre un établissement injuste qu'ils avaient l'intention de remplacer par des préjugés extrêmes.

En ce moment de contradictions extrêmement élevées, nous pouvons au moins revoir les contours de cette promesse. Dans le vide absolu d'un leadership fédéral significatif dans une crise, Facebook et YouTube ont vraiment fourni aux gens les informations dont ils avaient besoin. Ils permettent vraiment aux réseaux d'entraide à réponse rapide de se développer à une échelle et à un rythme qui auraient peut-être été inimaginables au XXe siècle.

Il est possible que le sous-titre de la colonne de Smith pose la question exacte à laquelle les travailleurs technologiques ordinaires doivent le plus se préparer à répondre: «Les sociétés de médias sociaux fournissent des informations fiables dans la crise des coronavirus. Pourquoi ne peuvent-ils pas faire ça tout le temps? "

En effet, une fois ce sombre chapitre terminé, pourquoi revenir à la normale d'avant Covid-19?

N'aspirons plus à créer des virus.

Les effets du coronavirus sur tous les aspects de notre société sont actuellement totalement imprévisibles. Il y a, comme Donald Rumsfeld l'a fait remarquer, beaucoup trop d'inconnues connues pour commencer à prédire l'avenir dans son intégralité. Mais voici quelque chose que nous savons: une fois que les géants de la technologie auront démontré qu'ils peuvent toujours être utiles socialement, ce contre-exemple ne pourra pas être oublié après la crise. Au lieu de cela, il devrait servir de rappel de ce que l'avenir peut être.

Nous savons tous que parmi ces travailleurs de la technologie qui ont la chance de reprendre le travail, beaucoup reviendront passer toute la journée dans un environnement de bureau, travaillant pour une industrie qui ne réussit généralement pas ces tests avec brio. La question à considérer maintenant est: pouvons-nous en faire un cri de ralliement pour changer le secteur? Dire que «revenir à la normale» revient à un statu quo indéfendable?

Malheureusement, les premiers signes indiquent que «reprendre les affaires comme d'habitude dès que possible» est exactement l'hypothèse qui sous-tend ces décisions extraordinaires de nos suzerains de la technologie. Plus tard dans la même pièce de Smith, Zuckerberg punit ouvertement la possibilité d'étendre la mise en garde actuelle de Facebook basée sur Covid-19 à la politique électorale en général. "[Right now, Facebook is tackling] la désinformation qui présente un risque imminent de danger, dire aux gens s'ils présentent certains symptômes, ne vous embêtez pas à vous faire soigner », propose-t-il. "Des choses comme" vous pouvez guérir cela en buvant de l'eau de Javel ". Je veux dire, c'est juste dans une classe différente."

Nous savons que le lieu de travail est souvent un endroit terrible pour comprendre notre propre travail dans son contexte complet. Ce temps prolongé - et cela pourrait être assez long - pourrait nous permettre de consacrer du temps à l'organisation et à la réflexion sur nos emplois d'une manière que notre environnement de travail normal ne permet pas. Cela implique de contester l’affirmation de Zuckerberg selon laquelle la situation actuelle a une obligation morale particulière de diffuser la vérité, contrairement aux circonstances antérieures à Covid-19. Pour préparer une vision différente, cependant, il faudra tirer le meilleur parti de ce temps.

La première priorité pour nous tous est bien sûr la sécurité: pour nous-mêmes et pour les personnes vulnérables qui nous entourent. Nous ne savons pas ce que les prochaines semaines apporteront.

Mais nous savons que les personnes qui travaillent dans le domaine de la technologie affectent déjà en permanence le sort des personnes en crise. Des génocides entiers ont largement reposé sur les décisions quotidiennes des équipes de Menlo Park, équipes que personne n'a élues. Si nous avons raison de prendre cette crise au sérieux - et nous le sommes - alors tout calcul moral de notre travail doit toucher à l'effet qu'il a sur les autres en situation de crise réelle.

Prenons ce défi moral au sérieux.

Il y aura plus à dire dans les semaines et les mois à venir sur la meilleure façon de garantir que les choses ne reviennent pas à la normale dans la Silicon Valley. Mais je veux suggérer deux choses que tout le monde qui lit ceci qui travaille dans la technologie peut faire dès maintenant pour rendre cette reprise moins probable.

1. Rejoignez une tenue qui lutte pour le changement dans la Silicon Valley.

Que ce soit la Tech Workers Coalition, Demand Progress ou Employés d'Amazon pour Climate Justice, il n'y a pas de fin aux organisations qui travaillent pour s'assurer que les travailleurs de la technologie sont autorisés à dénoncer un manque de normes éthiques lorsqu'ils les voient. Renforcez-vous en conséquence.

2. Profitez de cette occasion pour envisager un avenir alternatif pour l'industrie technologique.

J’ai lancé Pivot for Humanity pour exhorter les technologues à se rassembler et à se professionnaliser - pour établir des normes universelles, établir des valeurs et des normes industrielles et réfléchir profondément au rôle de la technologie dans la société. Quelques bons points de départ: j'ai fait un déballage rapide du concept de «professionnalisation» et de son application aux technologies sociales ici; vous pouvez faire une plongée plus profonde ici ou obtenir un bref aperçu de la façon dont cela s'est déroulé dans un autre domaine (ingénierie) ici. Si vous voulez avoir une idée de ce à quoi cela pourrait ressembler dans la pratique dans le domaine de la technologie sociale, il est difficile de faire mieux que de regarder l'exemple de Margaret Hamilton.

L'argot commun profondément corrosif de la Silicon Valley a une résonance obsédante en ce moment, les allusions choquantes et calleuses au mal qui démontrent que nous n'avons jamais pris un tel mal au sérieux en premier lieu - la perturbation. Aller vite et casser des choses. Peut-être le plus troublant de tous en ce moment: "Going viral." Le langage de la maladie ne constitue pas un modèle de réussite sain. N'aspirons plus à créer des virus.

Au lieu de cela, nous pouvons utiliser l'empathie inspirée par ce moment pour laisser ce langage et ce cadre de pensée entier derrière.

Des moments comme ceux-ci nous permettent de penser à qui nous sommes, à qui nous voulons être et au genre de monde que nous voulons pour nos proches. Le changement rapide des politiques des géants de la technologie en ce moment nous montre que toutes les vieilles excuses n'étaient que cela: des excuses.

Assurons-nous que l'histoire de ce virus comprenait la cessation de telles excuses et un nouvel North Star pour la technologie. Il n'y a pas de mouvement rapide et de rupture dans une crise.

Il ne fait que bouger pensivement. Et avec l'intention de guérir.

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