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Comment les poulets sont devenus comme les téléphones Apple et Android

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Dans En février 1948, 40 agriculteurs des États-Unis ont placé 720 œufs de poule dans des avions et des trains et les ont envoyés dans une petite ville près de Washington, D.C., pour participer à un concours.

Une fois que les œufs sont arrivés à Easton, dans le Maryland, les travailleurs les ont déballés et étiquetés chaque plateau par numéro pour déguiser le sélectionneur d’œufs. Lorsque les oiseaux ont éclos, leurs ailes ont été marquées d'un numéro de métal. Quatre semaines plus tard, les poulets maintenant adultes ont été soigneusement examinés quant à leur taille, leur couleur et leur poids.

Ils cherchaient ce que les organisateurs du concours appelaient le «poulet de demain». À l'époque, comme cela avait été le cas pendant des siècles, les poulets étaient élevés pour leurs œufs - partout dans le monde, seuls les riches mangeaient du poulet comme plat principal. L'industrie voulait changer cela et pariait que les poulets devenaient moins chers que le bœuf et le porc, alors la viande la plus populaire, s'ils pouvaient être élevés pour grandir tout en mangeant moins d'aliments. Le concours faisait partie de leur révolution planifiée.

Le début de cette révolte a débuté avec la sélection des races gagnantes: les troupeaux du New Hampshire, des White Rocks et du Dark Cornish. Peu de temps après, deux sociétés britanniques - qui ont signé avec enthousiasme des accords de franchise afin qu'ils puissent également profiter du concours - ont amené les poulets américains primés à East Anglia et à Édimbourg et ont ensuite développé des oiseaux encore plus gros pour le marché britannique. Et ils l'ont fait, créant les deux principaux poulets que nous mangeons aujourd'hui, appelés Cobb 500 et Ross 308. Aujourd'hui, 90 pour cent des 23 milliards de poulets consommés chaque année sont des poulets de chair Cobb ou Ross.

Le Cobb 500, basé sur la race White Rocks, appartient à Cobb-Vantress Inc., qui appartient à son tour à Tyson Foods Inc., aujourd'hui la deuxième plus grande entreprise d'élevage au monde. Tyson Foods, basée à Springdale, en Arkansas, vend également du bœuf et du porc sous la marque Tyson et des aliments transformés via des étiquettes comme la saucisse Jimmy Dean, la charcuterie Hillshire Farm et les hot dogs Ball Park.

Le Cobb 500 a été fabriqué au début des années 1970 pour répondre aux goûts des acheteurs dans les magasins du Royaume-Uni comme Sainsbury’s et Marks & Spencer. «M&S voulait vendre des poulets frais, plutôt que congelés, avec des os de quille plus plats qui ne colleraient pas à travers le plastique», a déclaré Janey Barnard, qui a dirigé le programme d'élevage Cobb 500 de 1981 à 1998, et était membre du conseil d'administration de Cobb. jusqu'en 2006.

Si Tyson vise à être le nom du ménage américain dont les enfants peuvent réciter par cœur, son plus proche rival, Aviagen Limited, est le scientifique timide qui travaille dans un laboratoire secret. Aviagen et son Ross 308 appartiennent au milliardaire allemand opposé à la publicité Erich Wesjohann et à ses fils. Aux côtés d'Aviagen, basée à Édimbourg, leur empire comprend 140 entreprises alimentaires dans le monde, dont AquaGen, qui élève des œufs de saumon et de truite arc-en-ciel en Norvège et au Chili. Leur holding, EW Group, opère à partir d'un palais près de la ville allemande de Visbek.

Les deux sociétés parient sur un produit prolifique. Parce que les poulets sont si fertiles, quelques milliers d'oiseaux produisent des milliards de poulets de chair. "Si vous réussissez dans le secteur de l'élevage, c'est comme ouvrir un puits de pétrole", a déclaré l'ancien PDG de Cobb, Tony Barnes. "Mais si vous ne comprenez pas bien, c'est un désastre."

Par exemple, si vous êtes un agriculteur, vous pouvez acheter l'oiseau phare Cobb 500 de Tyson et, en quelques semaines, vous vendre le même poulet dodu exact que l'on trouve chez McDonald's dans votre marché de village éloigné. Ou, si vous préférez le modèle Aviagen, vous pouvez commander le Ross 308, le poulet le plus populaire en Europe, et Lufthansa livrera des boîtes de poussins (ou dans certains cas des œufs fécondés non éclos) en quelques jours.

Les deux sociétés font partie d'un petit groupe de sociétés multinationales qui ont transformé la vente de génétique animale et halieutique en une activité extrêmement rentable. Les antécédents de Tyson dans l'élevage de poulets qui grandissent, avec moins d'aliments, en moins de jours en ont fait la plus grande entreprise de poulet au monde, avec plus de 13 milliards de dollars de ventes annuelles de poulet. Aviagen Limited, qui ne divulgue pas ses revenus, dépense 200 millions d'euros par an en recherche et développement, et a gagné des clients de Tyson en utilisant les informations génomiques pour améliorer son programme de sélection.

Les entreprises pourraient même être comparées au duopole qu'Apple et Google apprécient dans les systèmes d'exploitation pour smartphones. Tout comme ces entreprises technologiques, EW-Aviagen et Tyson-Cobb dépensent beaucoup en R&D, et les deux ont le même objectif: pousser la génétique des oiseaux Cobb 500 et Ross 308 à croître plus rapidement, plus maigre et plus charnue avec toujours moins de calories alimentaires .

Les entreprises ne se considèrent pas comme des rivales, peut-être parce qu'elles sont si différentes. Tyson se considère comme une entreprise de production et d'emballage de viande verticalement intégrée avec une opération de génétique et une myriade d'investissements dans les aliments protéinés à base de plantes et les laboratoires de viande cultivée. EW Group se considère comme une société de génétique de poulets et de poissons qui se trouve également être le plus grand fournisseur mondial d'oeufs de ponte blanche. Les sociétés partagent une histoire commune parce que leurs oiseaux de chair phares ont été conçus par la même personne, un Yorkshireman nommé John Ewart, qui a quitté Cobb peu de temps après le début du programme d'élevage Cobb 500 et a rejoint Aviagen pour créer le Ross 308.

Les deux sociétés comprennent que, pour continuer à croître, elles doivent trouver de nouveaux marchés pour leurs poulets. Alors que la population mondiale passe de près de 8 milliards aujourd'hui à 10 milliards en 2055, ils disent que leur volaille peut être la principale source de protéines pour toutes les nouvelles bouches à nourrir.

Mais ce que les deux entreprises font effectivement, c'est exporter des dilemmes environnementaux qui n'ont pas été résolus en Europe et aux États-Unis vers des pays en développement qui sont encore moins équipés pour faire face à la pollution que le bétail laisse. Dans l'arrière-cour du groupe EW en Allemagne, 92% de toutes les eaux de surface sont polluées par des produits chimiques provenant du ruissellement agricole. Des poursuites en cours aux États-Unis visent à tenir Tyson et Aviagen responsables de la pollution causée à six rivières de l'Oklahoma. Mais alors que les produits des deux sociétés sont liés à des «zones mortes» dans la baie de Chesapeake et le golfe du Mexique, «en Chine et en Inde en ce moment, c'est Armageddon limite», m'a dit Bruce Friedrich du Good Food Institute, se référant à la pollution. et la résistance aux antibiotiques des élevages, y compris les poulets.

Tyson et EW Group sont bien conscients du dilemme mais abordent le problème dans des directions différentes. Tyson essaie de passer au vert. Avec son slogan «Nourrir durablement le monde avec les marques de protéines à croissance la plus rapide», la société investit dans des startups de protéines végétales et de viande de culture, tout en s'efforçant de rendre son opération de transformation de la viande de pain et de beurre moins toxique pour l'environnement. Aviagen, quant à elle, parie sur ce qu'elle a toujours fait, mais encore plus efficacement pour lui permettre de continuer à exploiter le modèle commercial actuel de croissance de plus gros poulets avec moins de calories alimentaires. Le vainqueur déterminera non seulement l’avenir du poulet mais aussi l’avenir de la planète, compte tenu des enjeux environnementaux.

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