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Comment arrêter de boire de l'alcool: la science explique pourquoi c'est si difficile

Comment arrêter de boire de l'alcool: la science explique pourquoi c'est si difficile


Les scientifiques utilisent des électrodes et des lasers pour découvrir le fonctionnement de la consommation compulsive dans le cerveau

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Photo: Jose A. Bernat Bacete / Getty Images

1*FuRtinntMwPIxBL75h5BIQ - Comment arrêter de boire de l'alcool: la science explique pourquoi c'est si difficileIl sonnait comme si le pied de Dieu descendait à travers le toit. Mais Wanda (le nom a changé) s'est vite rendu compte qu'elle n'entendait pas son voisin du dessus lui piétiner le plafond à mort. Elle hallucinait à cause des retraits d'alcool. La dépendance physique de Wanda vis-à-vis de l'alcool était à l'origine du délire tremblant (DT), un état psychotique mettant la vie en danger, entraîné par la confusion, un rythme cardiaque rapide, des convulsions, etc.

«La chose la plus effrayante… était juste ce sentiment de malheur imminent, comme si vous alliez mourir», explique Wanda, une artiste textile de Boston dans la trentaine. Alors que seulement environ 5% des patients qui se retirent de l'alcool connaissent des DT, Wanda les a subis au moins cinq fois, plus récemment l'été dernier. (Ces retraits peuvent être mortels et doivent être traités par un professionnel de la santé.)

Wanda, qui dit qu'elle est sobre depuis Noël, a essayé d'arrêter de boire plusieurs fois, mais la contrainte est trop souvent écrasante. Une fois qu'elle a commencé, elle boit jusqu'à ce qu'elle s'évanouisse.

"Il y avait littéralement des moments où je buvais directement à la bouteille, pleurant, me disant:" Je ne veux pas faire ça "", se souvient Wanda. "Mais c'était presque comme être possédé."

Six pour cent des Américains, y compris Wanda, souffrent de troubles liés à la consommation d'alcool, le terme médical pour ce qui est plus communément appelé alcoolisme - une maladie du cerveau caractérisée par l'incapacité d'arrêter ou de contrôler la consommation d'alcool indépendamment des résultats négatifs.

On estime que 88 000 personnes meurent chaque année de causes liées à l'alcool, et l'alcool est la troisième cause de décès évitable aux États-Unis. Mais il y a encore beaucoup de scientifiques qui ne savent pas pourquoi les gens continuent à boire malgré les conséquences négatives.

Le problème tient en partie au fait que les scientifiques ne comprennent toujours pas comment fonctionne l'alcool (également appelé éthanol) dans le cerveau, grâce à la promiscuité de la molécule. Lorsque l'éthanol traverse la barrière hémato-encéphalique, il rebondit partout comme une explosion de fusil de chasse, ricochant les récepteurs, inhibant certains et excitant d'autres.

Les effets en aval de ces feux d'artifice neuronaux sont innombrables, c'est pourquoi l'alcool est difficile à étudier et pourquoi il est difficile à modérer pour certaines personnes. Une des raisons pourrait être un effet de bascule entre deux neurotransmetteurs répandus avec des effets opposés: le glutamate et le GABA. Après un verre, lorsque l'alcool commence à déséquilibrer la neurochimie cérébrale, le cerveau compense en inclinant les échelles de glutamate et de GABA dans la direction opposée pour retrouver la stabilité. Au fur et à mesure que l'alcool disparaît, le cerveau doit se stabiliser à nouveau et produire des envies de plus d'alcool, ce qui pourrait être l'une des raisons de la lutte pour arrêter pendant une nuit de consommation d'alcool.

Au fil du temps, ces circuits peuvent devenir ancrés, ce qui rend les envies plus difficiles, voire impossibles, à résister. «Une fois que quelqu'un est au point de ne plus prendre de drogue pour ressentir du plaisir, mais de prendre une drogue pour atténuer tous les effets de sevrage négatifs ou la contrainte qui y sont liés, alors quelque chose dans le système a changé», explique Lindsay Halladay. , neuroscientifique et professeur adjoint de psychologie à l'Université de Santa Clara.

Pour mieux comprendre pourquoi les gens continuent de boire, Halladay cartographie le cerveau de souris à l'aide de lasers, de virus et d'électrodes implantés chirurgicalement. Dans une étude récemment publiée dans Psychiatrie biologique, Halladay a trouvé une voie cérébrale qui peut aider à contrôler l’alcool. Les souris qui avaient été spécialement entraînées à pousser un levier pour recevoir une récompense en alcool ont reçu un nouveau scénario: chaque fois qu'elles poussaient le levier, il distribuait de l'alcool, ainsi qu'un léger choc électrique.

Les souris rattraperaient bientôt et hésiteraient avant de faire un choix. Lorsqu'ils ont décidé de renoncer à l'alcool pour éviter le choc, l'équipe de Halladay a remarqué qu'un groupe de neurones se déclencherait dans une zone cérébrale spécifique connue sous le nom de cortex préfrontal médian, ce qui est extrêmement important pour la prise de décision.

"Cette région semble venir en ligne pour aider une souris à supprimer son comportement", explique Halladay, ajoutant que ces voies n'étaient vraiment actives qu'après la punition. Fait intéressant, les scientifiques ont remarqué que lorsque cette voie est perturbée, les souris augmenteraient leur consommation d'alcool malgré les punitions électriques. «Nous avons remarqué chez nos souris qu’une sous-section d’entre elles ne semblait pas gêner la punition, vous pouvez donc les considérer comme des buveurs compulsifs», explique Halladay.

Et tandis que les chercheurs peuvent tirer des conclusions limitées en comparant des souris et des cerveaux humains, des recherches comme celle-ci indiquent quelles voies neuronales devraient devenir des cibles futures dans le traitement des troubles liés à la consommation d'alcool.

«L'implantation d'électrodes pourrait aider des gens comme moi qui sont, je suppose, assez désespérés. Cela m'a donné la liberté, donc toute ma vie n'est plus centrée sur l'alcool. "

Des traitements expérimentaux sont déjà en cours. Le mois dernier, une autre équipe de recherche a annoncé la première utilisation de la stimulation cérébrale profonde pour traiter les troubles liés à la consommation d'alcool. Fait intéressant, l'expérience cible les mêmes zones du cerveau que les expériences sur les souris.

Il y a un an, Frank Plummer, un microbiologiste canadien de renommée internationale, est devenu l'un des premiers patients à recevoir des électrodes profondément enfouies dans son cerveau pour traiter son abus d'alcool. Il était éveillé - sous anesthésie locale - alors qu'une équipe de médecins du Sunnybrook Health Sciences Centre à Toronto a foré deux trous de taille nickel dans son crâne. Plummer dit que le seul véritable inconfort était le bruit.

"Un de mes médecins l'a décrit comme une psychiatrie à invasion maximale, une neurochirurgie à invasion minimale", explique Plummer Élémentaire. Il a apporté de nombreuses contributions importantes à la santé mondiale, notamment en dirigeant le Laboratoire national de microbiologie à Winnipeg pendant plus d'une décennie, en gérant les réponses aux éclosions de SRAS et de H1N1. Il a même réuni l'équipe qui a développé un vaccin contre Ebola, qui a été déployé en Afrique de l'Ouest l'année dernière et est efficace à 100% s'il est administré dans les 10 jours suivant l'exposition.

Mais Plummer avait négligé sa propre santé, buvant plus de 20 onces de whisky par jour pendant de nombreuses années. Il a essayé un large éventail de thérapies: groupes de soutien, réadaptation, counseling en toxicomanie. Rien n'a fonctionné. Même après avoir subi une greffe du foie, Plummer a repris l'habitude de boire beaucoup et dit qu'il «attendait de mourir».

Maintenant, grâce à la stimulation cérébrale profonde, parfois décrite comme un stimulateur cardiaque pour le cerveau, Plummer a une nouvelle vie, dit-il, et prévoit des vacances en famille, écrit un livre et démarre une nouvelle entreprise pour développer un vaccin contre le VIH.

Les électrodes dans le cerveau de Plummer ont fait quelque chose que les autres traitements n'ont pas: lui permettre de vraiment modérer sa consommation d'alcool. Oui, il boit encore à l'occasion, mais la situation est très différente. «L'implantation d'électrodes pourrait aider des gens comme moi qui sont, je suppose, assez désespérés», dit Plummer. "Cela m'a donné la liberté, donc toute ma vie n'est plus centrée sur l'alcool."

Ces électrodes ciblent la même zone du cerveau que chez les souris Halladay: le noyau accumbens. Stimuler cette région du cerveau semble aider les gens à réguler leur consommation d'alcool - cela a certainement aidé dans le cas de Plummer. Cependant, il peut s'écouler un certain temps avant que les implantations d’électrodes ne soient généralisées, bien que des expériences similaires aient été utilisées pour traiter la maladie de Parkinson grave.

«Le cas de Plummer est extrême dans le sens où il avait essayé d'autres options, avait même subi une greffe du foie et avait toujours rechuté. Il a vécu une longue vie et, dans son esprit, a pleinement consenti au résultat », a déclaré Halladay. «Je dois me demander, avec toutes les autres fonctions du noyau accumbens, à quoi d'autre est affecté par cette stimulation cérébrale profonde? D'autres comportements sont-ils affectés? Y a-t-il une perturbation du plaisir en général ou un renforcement de nouveaux comportements? À quel âge [or] stade de dépendance serait approprié pour une telle chirurgie? Qui déciderait? L'assurance couvrirait-elle cela, ou seuls les riches et / ou les connectés seront-ils traités? Ce sont bien sûr des réponses que peut-être seuls Plummer (et le temps) peuvent nous donner. »

Quant à Wanda, elle dit qu'elle espère entrer dans une cure de désintoxication centrée sur les traumatismes pour résoudre certains des problèmes fondamentaux sous-jacents qui motivent sa tendance à la consommation excessive d'alcool. Son seul conseil pour les autres est de ne pas laisser l'alcool détruire votre vie.

«La chose dont je suis le plus triste, que je pleure le plus, c'est la perte de temps, juste le vol de ma vie que je ne récupérerai jamais», dit-elle.

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